Otro dinosaurio ‘con cabeza’ en Lo Hueco

WBEjemplar y detalle del craneo

Restos del titanosaurio estudiado y detalle de su cráneo.

 

Por Francisco Ortega, paleontólogo y profesor de Biología Evolutiva de la UNED. @frco_ortega.

Y no me refiero a su capacidad reflexiva. El equipo que trabajamos en el yacimiento conquense de Lo Hueco publicamos hoy en la revista Plos One un estudio que reconstruye la forma del cerebro, los nervios craneales, la arteria carótida y el oído interno de uno de los dinosaurios titanosaurios encontrados en el yacimiento de Lo Hueco. Este yacimiento se hizo célebre hace unos años, cuando las obras del AVE Madrid-Levante encontraron una enorme cantidad de dinosaurios a la altura de Fuentes, un pequeño municipio al sur de Cuenca.

La acumulación de restos de esqueletos de grandes titanosaurios en la traza de la vía resultaba espectacular (ver algunos de ellos identificados en el mapa de la excavación). El yacimiento mostraba claramente una acumulación excepcional de restos del titanosaurios, pero también presentaba singularidades en cuanto a su preservación: era uno de los pocos lugares en los que se podían encontrar individuos articulados (aunque fuesen parciales) en Europa y, por mucho, el lugar en el que eran más abundantes.  Pero también los fósiles presentaban una preservación tan excepcional que permitían reconocer elementos hasta ahora poco conocidos de estos animales en Europa.

 

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El cráneo objeto de estudio en mi derecha, y uno de Camarasaurus en mi izquierda.

Sabemos que existen dos tipos de titanosaurios en Lo Hueco, porque conocemos dos tipos de dientes, de vértebras y de huesos de las extremidades. Hace tres años se analizó la caja craneana de uno de estos tipos que probablemente los “dinofans” más fieles recuerden como el “lento y torpe gigantón de Cuenca”.

WBreconstrucion cerebro El análisis del cerebro de una segunda caja craneana del yacimiento ha resultado igualmente sorprendente. Como con la primera, hemos utilizado las técnicas de tomografía computerizada (un TAC semejante a los que se realizan con objeticos clínicos). Las cavidades de la caja craneana están rellenas de sedimento que responden de forma diferente a los rayos X que los restos óseos. Así que, tras miles de cortes radiográficos, estamos en condiciones de realizar una reconstrucción 3D de las cavidades del cráneo, es decir podemos inferir la forma de las distintas partes del cerebro y el oído, o el recorrido de los principales nervios y vasos sanguíneos.

Aunque va creciendo el número de dinosaurios de cuyos cerebros tenemos información, el grupo es aún relativamente escaso porque los cráneos son extremadamente frágiles y suelen destruirse con facilidad en el proceso de fosilización. Por eso, sobre todo cuando se consigue reconstruir la neuroanatomía de estos animales con el nivel de precisión que se ha conseguido en este caso, los datos resultan preciosos.

Como puede observarse en esta reconstrucción multimedia, el cráneo del segundo titanosaurio de Lo Hueco desvela caracteres comunes al resto de los saurópodos, como la presencia de una hipófisis desproporcionalmente grande en un cerebro 30 veces menor que el del ser humano. Pero también muestra particularidades menos comunes como la trayectoria del sexto nervio craneal fuera de la fosa pituitaria.

La información obtenida mediante el análisis del cráneo indica que el ejemplar pertenecería a una especie aún desconocida cuyos parientes más próximos conocidos estarían en Argentina y la India. De hecho, en términos evolutivos, este nuevo dinosaurio sería comparable a Jainosaurus, un titanosaurio que habitó en la India.

Una vez más, Lo Hueco resulta singular y, dado que el cráneo no apareció aislado, estamos trabajando sobre esta hipótesis de relación de parentesco mientras avanzamos con el estudio del resto del esqueleto.

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Un pensamiento en “Otro dinosaurio ‘con cabeza’ en Lo Hueco

  1. Jorge

    Qué interesante todo lo que se refiere a nuevos descubrimientos de dinos en la península. Estaría bien una lista de los descubiertos hasta ahora y su año de y equipo de descubridores y emplazamientos del primero y de los siguientes en sus mapas. Esta lista actualizándose sería una estupenda herramienta d e seguimiento para todos los curiosos como el que escribe este comentario.
    Gracias por el aporte y la divulgación
    Saludos
    Jorge Sánchez

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